蒙特利尔杂货店里走出来的诺贝尔奖得主

November 13, 2014

上世纪三十年代,一位乌克兰小伙子来加拿大做农场临时工。在此期间,这位姓Altman的前苏联小伙子遇到了比他早来纪念的波兰姑娘,于是,一对年轻人谈起了恋爱,并且组成了家庭。

成家之后,成为女主人的那位波兰姑娘去附近的纺织工厂里打工,乌克兰小伙子则在一家杂货店里当杂工。过了几年,这一对夫妇努力开起了自己的杂货店。

1939年5月7日, Altman夫妇生了一个男婴,他们给这个新的家庭成员取名为Sidney Altman。

Altman一家居住的社区是Ville-Émard,也就是今天的蒙特利尔市西南区Monk、Jolicoeur地铁站一带。当时,Ville-Émard是全蒙特利尔西南部几大工人社区之一,每一家的生活都不是很安逸的。

与社区小伙伴们一道,在成长的过程中,Sidney Altman总是帮助父母亲做一些力所能及的工作。在艰苦的生活中,Sidney从父辈身上继承了吃苦耐劳的人生价值观。多年之后,已经成名的Sidney Altman公开说:“从父母亲的身上,我懂得了笨鸟先飞的道理,哪怕只是为了非常很微不足道的进步,也值得尽全力去达成。”

在很多华人朋友开来,成语“笨鸟先飞”中的“笨”着重强调一个人内在素质中相对处于弱势的一些特点。而在实际生活中,在笔者的理解中,这个“笨”更侧重相对处于劣势的生活环境。因为自身并不属于当今中国大陆流行语 “富二代”、“星二代”、“官二代”中所指的一些外部环境相对比较优越的群体,不可能有强有力的后勤支持,平民百姓孩子的“笨”并不在于其内在潜质,而在于相对艰苦的生存环境。

好在加拿大一直没有战乱。相对稳定的社会环境,使得同时代大部分家庭的孩子都能够拥有比较完整的童年生活,也使得这个大社区大部分家庭财务状况都逐渐得到改善。

成年之后,Altman家的经济状况已经足以供应Sidney 接受大学阶段的教育了。这个移民家庭儿子通过勤奋努力,顺利进入麻省理工学院( Massachusetts Institute of Technology)学习,物理。在这所北美名校,Sidney Altman并不是一个书呆子,来自冰雪之乡的Sidney参加了学校的冰球队。1960年,Sidney获得麻省理工学院物理学学士学位,之后,又在哥伦比亚大学(Columbia University)攻读了18个月的研究生课程。遗憾的是,因为没有机会与其它研究生一起参与实验室工作,Sidney Altman并没有哥大完成研究生学业。中断哥大的学业数月之后,Sidney Altman以研究生的身份进入科罗拉多大学(University of Colorado)医院,参与吖啶(acridine)与T4 DNA细菌工程相关的研究。1967年,Sidney Altman获得了科罗拉多大学的生物物理学博士学位。

在科学领域逐步站稳脚跟的同时,Sidney Altman也收获了爱情。1972年,著名英国哲学家Stephan Körner的女儿Sidney Altman爱上这位来自蒙特利尔的年轻科学家。1972年,Sidney Altman与Sidney Altman成婚,之后,他们又成为两个孩子(Daniel和Leah)的父母亲。

有了家庭这个后盾,Sidney Altman的科学研究工作更加有条不紊地往前推进着。Sidney Altman的研究方向始终围绕着T4 DNA的合成与分裂培育,先后与哈佛大学、剑桥大学的分子生物学家们合作,逐渐成为科学研究团队的领导者。

 

有道是,“科学无国界”,顶尖的科学家们都不是单打独斗的,都和全球同行中的佼佼者们保持着非常紧密的合作关系,Sidney Altman的研究也不例外。得益于英国分子生物学家John Derek Smith(曾经参与建设英国剑桥分子生物学实验室(LMB))等同行的支持和帮助下,Sidney Altman开始带领他的团队通过艰苦卓绝的研究,终于发现了核糖核酸酶P( RNase P),同时对该酶的RNA亚基酶的性质进行了大量的研究。1989年,因为在发现核糖核酸酶P及其相关研究方面的重大贡献,当年的诺贝尔化学奖桂冠落到了Sidney Altman的头上。

 

现年75岁的Sidney Altman现在虽然已经不住在蒙特利尔,但是这并不妨碍蒙特利尔普通百姓以他为光荣。不论生活中出现多大的挑战,这座北美大都市的市民都会想起Sidney Altman的忠告:“Don’t worry if things change. Just do what you do best.”

如今,Sidney Altman先生的故乡——蒙特利尔市西南区的Ville-Émard社区,仍然保持着半个多世纪以前的风貌。整洁的街道、美丽的教堂、温馨的街边小店、以及相对较为低廉的房屋租售价格,使得这里成为蒙特利尔市民(尤其是新移民)最喜欢居住的社区之一。在这里,大家的工作,也许不能获得相当于诺贝尔奖那么高的荣誉,但是,只要能够自食其力,只要足以养家糊口,谁敢断言他们的孩子不会成为下一个诺贝尔奖获得者呢?让我们为这些如Sidney Altman先生的父母亲那样辛勤工作的蒙特利尔普通市民致以最真诚的敬意和祝福吧!

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